垃圾掩埋場不再是最終歸處,棉花廢棄物轉變成生物降解塑膠

膠製品輕便、韌性強又不易碎的特質,已經讓人們生活離不開塑膠,但那萬年不化的特性,也使塑膠成了地球上一大污染來源,因此為了不讓塑膠繼續危害世界,澳洲科學家打算運用棉花廢棄物,製成可生物降解的塑膠。

澳洲迪肯大學(Deakin University)研究團隊打算運用棉花廢棄物,製成可生物降解的塑膠。(圖/123RF圖庫)

不過棉花廢棄物指得是什麼?在被製成衣服之前,棉花會經過一系列的奇幻旅程,首先人們會先用軋棉機把棉花纖維和種子分離,並壓成棉磚,之後再送至紡織工廠做成紡紗,而在軋棉過程中,會產生大量棉絨,這些廢棄物不是被丟入垃圾掩埋場就是燃燒殆盡,某方面來說也是種浪費。

根據澳洲迪肯大學(Deakin University)前瞻材料研究所研究員 Maryam Naebe 所述,全球每年約產生 2,900萬公噸的棉絨,其中三分之一會被丟棄,因此為減少浪費、提供棉農額外收入來源,迪肯大學團隊想透過棉絨研發新型環保塑膠。

在實驗中,團隊運用便宜又環境友善的化學藥劑來溶解棉絨纖維、種子渣渣等廢棄物,最終將得出的有機聚合物澆鑄(casting)成塑膠薄膜,Naebe 指出,軋棉機產生的廢棄物是種不錯的再生物質來源,科學家可以將棉絨分解後產生的有機聚合物,轉化成多功能生物降解材料。

團隊也指出,與過去的合成塑膠相比,新型生物塑膠不需要任何有毒化學品,若邁向工業生產,不僅更加安全與便宜,也有助於循環經濟,這些生物降解塑膠進入堆肥處理後,將成為具經濟價值,能再利用的肥料。

不過團隊在研究中尚未提到新型塑膠的使用壽命以及需要多久時間才能分解,而展望未來,除了棉花廢棄物之外,團隊也看好檸檬草、大麻、杏仁殼、麥秸與木屑等有機廢棄物和纖維,希望有朝一日能研發出環境友好塑膠,並將之推向商業化。

近年來各國持續推動限塑政策,從塑膠袋收費到不提供塑膠吸管,政府不斷鼓勵人們從日常生活做起,提倡自備購物袋、環保杯,不使用一次性塑膠袋等等,其中逐步汰換塑膠材質也是現在廠商努力達成的目標,生物分解塑膠更可說是當紅炸子雞。

但無論塑膠是否為生物可分解,如今塑膠已經遍布海洋與陸地,不斷危及健康與自然生態,研發可生物降解塑膠之餘,塑膠再利用、減少塑膠用仍是得密切注意的議題。

 

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(本文經TechNews授權轉載)

 

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